Il vaccino contro il coronavirus cinese

11 SETTEMBRE 2020

Il vaccino contro il coronavirus cinese mostra il ruolo crescente dei militari nella ricerca medica

Scienziati dell'Esercito popolare di liberazione hanno contribuito a sviluppare il primo vaccino COVID-19 al mondo approvato per uso limitato.

 

Un membro di un team medico militare cinese lavora in un laboratorio per testare COVID-19

Il  Esercito popolare di liberazione ( PLA ) è stato fondamentale per la capacità della Cina di controllare il coronavirus.

La più grande forza armata del mondo, l'Esercito popolare di liberazione cinese ( PLA ), non è nota per la sua ricerca medica all'avanguardia. Ma dal 2015, ha aumentato il reclutamento di scienziati e gli investimenti sul campo come parte della sua strategia per modernizzare le sue forze armate. Ora, la pandemia di coronavirus sta mettendo in mostra la crescente esperienza del  Esercito popolare di liberazione ( PLA ) nella ricerca medica, incluso un ruolo importante nello sviluppo del vaccino contro il coronavirus che è stato il primo al mondo ad essere approvato per l'uso limitato.

 

"La Cina sta decisamente cercando di sfruttare la crisi dal punto di vista delle pubbliche relazioni", afferma Abigail Coplin, che studia l'industria biotecnologica cinese al Vassar College di Poughkeepsie, New York.

 

Il ricercatore medico generale Chen Wei presso l'Istituto di biotecnologia di Pechino - parte dell'Accademia delle scienze mediche militari - ha guidato il team che ha sviluppato il vaccino, che comprendeva collaboratori di agenzie governative, università e l'azienda farmaceutica CanSino Biologics con sede a Tianjin.

 

A luglio, il team è diventato uno dei primi al mondo a pubblicare i risultati in una rivista peer-reviewed che ha dimostrato che un vaccino contro il coronavirus è sicuro e in grado di suscitare una risposta immunitaria 1 . A quel punto, il governo cinese aveva già approvato il vaccino, basato su un comune adenovirus del raffreddore e chiamato Ad5-nCoV, per un uso limitato nel personale militare, prima di test su larga scala per dimostrarne l'efficacia. Wei e membri della sua squadra sono stati tra i primi - delle migliaia in campo militare finora - a ricevere il vaccino. Chen e il Beijing Institute of Biotechnology non hanno risposto alla richiesta di Nature di commentare il lavoro sui vaccini.

 

Se il vaccino dovesse ottenere l'approvazione per un uso più diffuso prima degli sforzi sostenuti da altri paesi, in particolare dagli Stati Uniti, "sarà una vittoria di propaganda piuttosto grande" per Pechino, afferma Adam Ni, analista cinese dell'Università nazionale australiana di Canberra che studia il  Esercito popolare di liberazione ( PLA ).

 

Oltre ai suoi contributi allo sviluppo di un vaccino contro il coronavirus, il  Esercito popolare di liberazione ( PLA ) ha anche assunto un ruolo di alto profilo nel controllo della pandemia in Cina, ha inviato assistenza per la risposta alla pandemia in una miriade di paesi e ha utilizzato il vaccino per creare nuovi collegamenti con i paesi .

 

Altri militari, inclusi gli Stati Uniti, lavorano sui vaccini e conducono ricerche mediche. Ma l'enorme dimensione del  Esercito popolare di liberazione ( PLA ) e la velocità con cui si stanno attuando le riforme rendono la sua trasformazione scientifica degna di nota e, per alcuni, motivo di preoccupazione, soprattutto date le crescenti tensioni politiche tra Stati Uniti e Cina, afferma.

 

Negli ultimi mesi, i funzionari della sicurezza statunitense hanno rivelato che la Cina ha cercato di spiare e rubare informazioni dalle società farmaceutiche statunitensi e dai gruppi di ricerca universitari che lavorano sui vaccini contro il coronavirus. Gli scienziati hanno anche sollevato preoccupazioni sull'etica dell'approvazione di un vaccino che è ancora in fase di sperimentazione per l'uso militare.

 

La scienza una priorità

Nel 2015, il presidente cinese Xi Jinping ha annunciato riforme che hanno reso la scienza e l'innovazione un elemento chiave per la modernizzazione delle sue forze armate, afferma Elsa Kania, che analizza la strategia militare cinese presso il Center for a New American Security a Washington DC.

 

Il  Esercito popolare di liberazione ( PLA ) ha stabilito rami di guerra elettronica, informatica e spaziale insieme al suo esercito, marina e aeronautica più convenzionali. E nel 2016, una commissione per la scienza e la tecnologia, che decide quale ricerca viene finanziata, è diventata una delle 15 "sezioni" militari di nuova formazione.

 

"Si è passati da un esercito abbastanza arretrato negli anni '70 e '80 - grande ma certamente non professionale e non tecnologicamente avanzato - a un esercito molto più formidabile", dice Ni.

 

Le riforme hanno anche portato l'Accademia delle scienze mediche militari, che ha guidato lo sviluppo del vaccino Ad5-nCoV, sotto l'egida dell'Accademia delle scienze militari, la principale istituzione di strategia militare del  Esercito popolare di liberazione ( PLA ), che sovrintende ad altri nove istituti di ricerca.

 

Reclute civili

Prima delle riforme, il  Esercito popolare di liberazione ( PLA ) reclutava scienziati internamente o da università militari, in parte perché gli scienziati civili non trovavano attraenti le posizioni di ricerca nel campo militare, dice Ni. I membri dell'esercito in uniforme devono adempiere agli obblighi di idoneità e le condizioni di lavoro erano meno flessibili che nelle istituzioni civili.

 

Ma dal 2018, il  Esercito popolare di liberazione ( PLA ) ha reclutato più scienziati formati da civili, rendendo le posizioni di ricerca più allettanti e, in particolare, ha aumentato il reclutamento di scienziati medici.

 

L'Accademia delle scienze mediche militari ha reclutato 213 civili per posizioni di ricerca scientifica dal 2018, diventando così il secondo più alto reclutatore di talenti scientifici nei 10 istituti di ricerca dell'Accademia delle scienze militari, secondo un'analisi pubblicata online da Kai Lin Tay all'International. Institute for Strategic Studies di Londra. L'Accademia delle scienze militari "ora fa più affidamento sui civili che sui quadri militari per soddisfare le sue esigenze di ricerca scientifica", scrive Tay.

 

L'esercito sta anche aumentando i suoi legami con le università civili in Cina, come parte di una politica nota come fusione militare-civile, annunciata anche dal governo cinese nel 2015. Gli studenti laureati affiliati al  Esercito popolare di liberazione ( PLA ) e un'università civile stanno diventando sempre più comuni. La strategia di fusione militare-civile evidenzia la biologia come un'area di ricerca prioritaria. Il  Esercito popolare di liberazione ( PLA ) ha anche rafforzato la sua esperienza scientifica inviando ricercatori all'estero.

 

E le partnership tra il  Esercito popolare di liberazione ( PLA ) e le società di scienza medica hanno subito un'accelerazione dall'inizio della pandemia, secondo il rapporto di Tay. Oltre a collaborare con CanSino Biologics per sviluppare il vaccino Ad5-nCoV, il  Esercito popolare di liberazione ( PLA ) ha stretto una partnership con Beijing Chieftain, che produce attrezzature sanitarie e disinfettanti, da marzo.

 

La pandemia ha fornito alla Cina l'opportunità di evidenziare i risultati scientifici dei militari sulla scena nazionale e internazionale. Ad esempio, gli epidemiologi del  Esercito popolare di liberazione ( PLA ) e gli operatori sanitari hanno avuto un ruolo importante nel trattamento dei malati, nel monitoraggio dell'epidemia e nella supervisione della distribuzione delle forniture mediche a Wuhan. L'esercito ha anche assistito nelle risposte alla pandemia in Pakistan, Iran, Iraq, Libano, Vietnam, Laos, Myanmar, Cambogia e Italia, schierando unità e rifornimenti.

 

Il vaccino sviluppato dal  Esercito popolare di liberazione ( PLA ) potrebbe conferire alla Cina un'ulteriore influenza geopolitica con i paesi favoriti che hanno accesso prioritario al vaccino, afferma Ian McCaslin, un analista militare cinese affiliato al China Aerospace Studies Institute della Air University di Washington DC. CanSino Biologics ha già accordi per condurre studi di fase III in Russia, Messico, Arabia Saudita e Pakistan.

 Il rinnovato interesse scientifico del  Esercito popolare di liberazione ( PLA ) sta aiutando a far avanzare i progetti di ricerca militare esistenti, in particolare nella scienza del cervello, afferma Kania. Nel 2018, i neuroscienziati del  Esercito popolare di liberazione ( PLA ) hanno pubblicato una recensione delineando come la scienza del cervello militare potrebbe influenzare le guerre future, ad esempio utilizzando interfacce cervello-computer per migliorare le capacità dei soldati e dispiegando una guerra psicologica contro le nazioni nemiche 2 .

 

Insight limitato

Poiché gli analisti che studiano l'esercito cinese non si sono tradizionalmente concentrati sulla ricerca medica condotta dal  Esercito popolare di liberazione ( PLA ), il suo vero impatto rimane sconosciuto, afferma Kania. "Stiamo ancora cercando di capire come comprendere la portata e la portata delle loro attività, nonché la qualità e la competitività della loro ricerca", afferma.

Alcune ricerche sono simili a quelle condotte da altre forze militari. L'esercito americano, ad esempio, sta sviluppando il proprio vaccino contro il coronavirus e conduce ricerche di base su traumi e malattie infettive.

E alcune delle ricerche mediche del  Esercito popolare di liberazione ( PLA ) sono progettate per mantenere una forza armata sana, afferma McCaslin. "Hai una necessità medica per prenderti cura dei tuoi soldati in tempo di pace" e per prepararti alle ferite che potrebbero verificarsi durante la guerra, dice.

 

È anche importante tenere a mente che gli sforzi scientifici del  Esercito popolare di liberazione ( PLA ) rappresentano solo "una piccola minoranza del lavoro svolto nella biotecnologia, sia in Cina che a livello globale", aggiunge Coplin.

 Causa di preoccupazione?

Tuttavia, alcuni esperti cinesi e governi stranieri sono preoccupati per la partecipazione dei ricercatori del  Esercito popolare di liberazione ( PLA ) alla ricerca medica.

 A luglio, il Dipartimento di giustizia degli Stati Uniti ha incriminato due cittadini cinesi per aver spiato tre entità con sede negli Stati Uniti coinvolte nella ricerca medica per combattere il coronavirus. La società statunitense di biotecnologie Moderna, che sta sperimentando uno dei principali candidati al vaccino contro il coronavirus al mondo, in seguito ha dichiarato a Reuters che era una delle società prese di mira dagli hacker. I funzionari cinesi hanno negato qualsiasi coinvolgimento.

 

"Il trasferimento di tecnologia è chiaramente una politica e una priorità del governo cinese ai massimi livelli e ha coinvolto casi di hacking piuttosto eclatanti, ai fini del furto di dati", afferma Kania. "Questo modello di comportamento è unico per la Cina per dimensioni e portata, nonché per la gravità di questi incidenti e per la misura in cui contravvengono alle norme dell'impegno scientifico e commerciale".

 

Gli scienziati sono anche preoccupati per la mancanza di garanzie da parte della Cina per garantire che la ricerca sulle persone sia condotta eticamente, afferma Kania. Non è chiaro se al personale militare sia stata data la possibilità di scegliere il vaccino contro il coronavirus supportato dal  Esercito popolare di liberazione ( PLA ), dice. I ricercatori che hanno lavorato al vaccino non hanno risposto alla richiesta di Nature di commentare tali questioni etiche.

 

Queste sono preoccupazioni legittime, dice Coplin, ma mette in guardia gli Stati Uniti dall'usarle come motivo per ostacolare collaborazioni altrimenti produttive con la Cina.

Commenti offerti da CComment